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Week-end des 30 ans : The Jewish Family: Myth and Reality – Rabbi Danny Rich

I have called my address this morning, The Jewish Family: Myth and Reality, partly because it reflects an interest of mine and because I hope I can cover the topics requested: the role of the parent, the reconfiguration of the family, respect for the child as an individual and adolescence – all of which are at the heart of the debate about the family.

By way of introduction let me begin by saying this, although you will see that even the simplest of familial statements are complicated.  I am married (to a woman), having been divorced once. My wife and I have eight children, four each but none in common. We have at least five grandchildren, by which I mean her two oldest boys each have a son and a daughter and my oldest boy has a son!  These five children have a genetic connection to either my wife or me but we have at least one other, if not two further, grandchildren who have no genetic connection to my wife and me.

Now unsurprisingly you may have heard similar stories before! Take a look at the early Patriarchs of the Hebrew Biblical Book of Genesis. Our ancestral progenitor, Abraham, had Ishmael by Hagar, Isaac by Sarah and further children by Keturah.  Abraham’s grandson –or, at least the one we Jews are interested in, -Jacob who became Israel had (simply at the beginning) Reuben, Simeon, Levi and Judah with Leah, but then Dan and Naphtali with Bilhah, the maid of Rachel. Zilpah who was in similar employment with Leah then bore Gad and Asher before a newly fruitful Leah produced Issachar, Zevulun and Dinah until this bit of the family was complete with Rachel finally giving birth to Joseph and Benjamin.

So much for the Hebrew Bible offering us solace as we confront the make-up of the modern family.  Indeed the nuclear family (a Mum married to a Dad with a couple of children who obviously look alike and share the same parentage) was arguably only extant in the 1950s and that is assuming it ever existed at all! 

To return to me for a moment I have no doubt that my greatest life achievement is playing a significant part in the rearing of my four genetic children, each of whom has asked on one occasion or another: ‘Am I your favourite?’  I usually reply, ‘You are at this moment!’ 

In an ideal world every parent would love each of his or her children alike but the earliest Biblical stories in the Book of Genesis demonstrate how difficult this is in practice.  It is clear that Sarah’s preference for Isaac over Ishmael leads to the expulsion of Hagar and Ishmael (Genesis 21:8-21) –a rivalry which by legend continues today though Jews and Muslims.  The notorious difficult relationship of Esau and Jacob arises from the verse (25:28): ‘Isaac favoured Esau…but Rebecca favoured Jacob’. In the following generation Jacob’s own indulgence of Joseph (Genesis 37:3) leads initially to Joseph’s arrogance and lack of self-awareness and results in the desire of his own brothers to kill him.

The Bible is silent on the parenting style of Adam and Eve and, although Cain and Abel are not the direct children of God, their particular competitiveness leads to the Bible’s first murder as Cain slays his brother when he perceives that God has favoured Abel’s offering of meat over his own of fruit.    

The 19th century German biblical commentator, Rabbi Samson Raphael Hirsch, notes that in the Esau and Jacob story we learn about the boys’ difference of personality after they have grown up.  (Genesis 25: 27 and 28). From this we learn, Hirsch teaches, that Esau and Jacob were given the same upbringing as children –a decision which was to lead to later misunderstanding -rather than being nurtured each according to his own personality as Proverbs 22:6 demands, ‘Bring up each child according to its own way.’

Perhaps indicating that I have a different favourite among my own four children at any given moment is indeed a way of acknowledging the inevitable parental sin of favouritism but, at the same time, gives each of them the dignity of individuality.

And it is this idea the dignity of each child that I want to turn now.  In the majority of ancient legal systems (including the Hebrew one) with which I am familiar a child belonged to his or her parents and the idea that a child had rights is a very modern concept indeed.  Recall for a moment the stoning of the rebellious child in Deuteronomy 21: 18-21 which is a case study in itself. If we take the most widespread expression, the United Nations Convention on the Rights of the Child, it consists of 54 articles that set out children’s rights and how governments (not parents) should work together to make them available to all children. Under the terms of the convention, governments are required to meet children’s basic needs and help them reach their full potential.  

One might simply say that this is the world of international treaties and law but I suggest that one of the greatest changes in the dynamic of a family is the knowledge by young people that they have rights, about which they may challenge their parents. And what is true of quite young children is even more pertinent when one is dealing with adolescents who are usually articulate and well able to express what they think are their rights – even if they are less enamoured by their responsibilities.

Family life is –and I believe has always been – immensely complicated and fraught with emotion.  It offers great reward, provided parents accept certain principles, my idiosyncratic Ten Commandments of Parenting:

Modern families can still offer the best environment in which to rear children, inculcate them with values and prepare them for adult life; 

Modern families are untidy in the sense that can change structure very quickly;

Modern families are made up of imperfect individuals, regardless of age 

Modern parents need skills for which most parents are untrained;

Modern parents require the support of other family members, neighbours and occasionally ‘experts’ without emotional baggage whether employed privately or by statutory authorities;

Modern parents have rights, interests and desires which are important and need to be respected;

Modern children have rights, interests and desires which are important and need to be respected;

Modern children confront a world which has some similarities to, but many differences from, the world in which their parents were children;

Modern children learn by example, education, rebellion and making mistakes;

Grand parenting is a whole lot easier!


Traduction en français :

La famille juive: mythe et réalité

J’ai appelé mon adresse ce matin: la famille juive: mythe et réalité. D’un côté parce qu’elle reflète un de mes intérêts et parce que j’espère pouvoir parler des sujets qui mon été demandés : le rôle du parent, la reconfiguration de la famille, le respect de l’enfant en tant qu’individu et d’adolescent – ces sujets, pour moi, sont tous au cœur du débat sur la famille.

Comme introduction, permettez-moi de commencer par dire ceci: vous verrez que même les déclarations familiales les plus simples sont compliquées. Je suis marié (à une femme), après avoir divorcé une fois. Ma femme et moi avons huit enfants entre nous: quatre à chacun, mais aucun en commun. Nous avons cinq petits-enfants: les deux fils aînés de ma femme ont chacun un fils et une fille et mon fils aîné a un fils! Ces cinq enfants ont un lien génétique avec ma femme ou moi, mais nous n’avons aucun petit-enfant qui a un lien génétique avec ma femme et moi tous les deux.

Sans surprise, vous avez peut-être déjà entendu des histoires similaires! Jetez un œil aux premiers patriarchs du livre de la Genèse dans la bible hébraïque. Notre ancêtre Abraham avait des fils; Ismaël avec Agar, Isaac avec Sarah et des autres enfants avec Keturah. Le petit-fils d’Abraham – au moins celui qui intéresse les Juifs, – Jacob (qui est devenu Israël) avait beaucoup d’enfants: Siméon, Lévi et Juda avec Leah, mais ensuite Dan et Naphtali avec Bilha, la servante de Rachel. Ensuite il y a Gad et Asher avec Zilpa, et en fin Leah donne naissance à Issachar, Zevulun et Dinah avant que Rachel donne naissance à Joseph et Benjamin.

Voilà! La Bible hébraïque ne nous offre pas du réconfort alors que nous réfléchissons sur la composition de la famille moderne. En effet, la famille nucléaire (la mère, mariée au père, avec deux/trois enfants qui se ressemblent et partagent les mêmes parents) n’existait sans doute que dans les imaginations des sociologues des années 1950.

Pour revenir un instant sur moi, je ne doute pas que ma plus grande réussite dans la vie ce sont mes quatre enfants génétiques – et chacun entre eux m’a demandé: «suis-je ton enfant préféré?» Normalement, je répondais que oui: « pour le moment”.

Dans un monde idéal, chaque parent aimerait chacun de ses enfants également, mais les premières histoires bibliques du Livre de la Genèse montrent à quel point cela est difficile. Il est clair que la préférence de Sarah pour Isaac conduit à l’expulsion de Agar et Ismaël (Genèse 21: 8-21) – une rivalité qui, selon les histoires, continue aujourd’hui entre les juifs et les musulmans. La relation difficile notoire d’Ésaü et Jacob découle du verset (25:28): «Isaac a favorisé Ésaü… mais Rebecca a favorisé Jacob». Dans la génération suivante, l’indulgence de Jacob envers Joseph (Genèse 37: 3) et l’arrogance de Joseph entraîne le désir de ses propres frères de le tuer.

La Bible ne dit rien du style parental d’Adam et Eve et, bien que Caïn et Abel ne soient pas les enfants directs de Dieu, leur compétitivité particulière conduit au premier meurtre de la Bible alors que Caïn tue son frère quand il s’aperçoit que Dieu a favorisé l’offre d’Abel.

Le commentateur biblique allemand du XIXe siècle, le rabbin Samson Raphael Hirsch, note que dans l’histoire d’Esaü et de Jacob, nous apprenons la différence de personnalité des garçons après qu’ils ont grandi. (Genèse 25: 27 et 28). De cela, nous apprenons, Hirsch enseigne, qu’Ésaü et Jacob ont reçu la même éducation comme enfants bien que le livres des Proverbes 22: 6 nous exige: instruis l’enfant selon la voie qu’il doit suivre; Et quand il sera vieux, il ne s’en détournera pas.

Changer mon enfant préféré selon le moment est peut-être une façon de reconnaître l’inévitable péché parental du favoritisme, mais, en même temps, donne à chacun la dignité de l’individualité.

C’est de cette idée de la dignité de chaque enfant que je veux parler maintenant. Dans la majorité des anciens systèmes juridiques (y compris l’hébreu) que je connais, un enfant appartenait à ses parents. L’idée qu’un enfant avait des droits est en effet un concept très moderne. Rappelons un instant la lapidation de l’enfant rebelle dans Deutéronome 21: 18-21. 

L’Organisation des Nations Unies a publié des articles qui décrivent les droits des enfants, expliquant comment les gouvernements (et non les parents) devraient travailler ensemble pour les mettre à la disposition de tous les enfants. Aux termes de la ONU, les gouvernements sont tenus de répondre aux besoins fondamentaux des enfants et de les aider à atteindre leur plein potentiel.

Dans un monde de traités et de droits internationaux, je suggère que l’un des plus grands changements dans la dynamique d’une famille est la connaissance par les jeunes qu’ils ont des droits légaux, avec lesquels ils peuvent défier leurs parents. Et ce qui est vrai pour les très jeunes enfants est encore plus pertinent lorsqu’il s’agit d’adolescents.

La vie de famille est – et je crois qu’elle a toujours été – extrêmement compliquée et chargée d’émotions. Elle offre une grande récompense, à condition que les parents acceptent certains principes. Voici mes dix commandements idiosyncratiques de la parentalité:

Les familles modernes peuvent toujours offrir le meilleur environnement pour élever des enfants, leur inculquer des valeurs et les préparer à la vie adulte;

Les familles modernes sont désordonnées: elles peuvent changer de structure très rapidement;

Les familles modernes sont composées d’individus imparfaits, quel que soit leur âge;

Les parents modernes ont besoin de compétences pour lesquelles la plupart des parents ne sont pas formés;

Les parents modernes ont besoin du soutien des autres membres de la famille, des voisins et parfois des «experts» sans bagages émotionnels, qu’ils soient employés à titre privé ou par des autorités statutaires;

Les parents modernes ont des droits, des intérêts et des désirs qui sont importants et doivent être respectés;

Les enfants modernes ont des droits, des intérêts et des désirs qui sont importants et doivent être respectés;

Les enfants modernes sont confrontés à un monde qui présente certaines similitudes, mais de nombreuses différences par rapport au monde dans lequel leurs parents étaient enfants;

Les enfants modernes apprennent par l’exemple, l’éducation, la rébellion et les erreurs;

Être grand-père est beaucoup plus facile!